Magnitud: el brillo de las estrellas.

Estoy seguro que no habrá nadie que, desde la casica monte, la terraza de su casa o desde donde sea,no haya levantado la vista hacia el cielo en una oscura y despejada noche.Todos lo hemos hecho y supongo que todos habremos sentido algo especial,una sensación de pertenecer al cosmos, y ademas darnos cuenta de lo pequeños que somos.

Después del momento místico que nos produce tal sobrecogedor espectáculo,nos iremos dando cuenta de los detalles de la escena.Una de las cosas que primero nos llama la atención es el brillo  de los numerosos puntos luminosos que hay en la bóveda celeste.No es un brillo estándar sino que hay gran variedad de intensidades.Desde la estrella que nos parezca mas brillante, hasta la estrella que apenas podemos ver,hay un rango de luminosidad que en astronomía se llama rango de magnitudes.La magnitud  no es más que una forma de diferenciar las estrellas según su distinta  luminosidad aparente.

Registros de estrellas existen,de una forma u otra,desde las primeras civilizaciones ,pero fue en el año 134 a.c cuando el astrónomo Hiparco de Nicea comenzó a registrar , en un solo catalogo, las estrellas según fuera su luminosidad.Este catalogo constaba de 850 estrellas y estaban clasificadas en seis magnitudes según su brillo.Las estrellas más brillantes,las primeras en aparecer en el cielo poco después del crepúsculo ,eran las de primera magnitud,las estrellas van bajado de magnitud hasta llegar a las estrellas de sexta magnitud,las más débiles,con un brillo que las hacia apenas visibles en las noches más oscuras.

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La asignación de cada astro a una magnitud se hacia de forma aproximada,digamos que a ojo(nunca mejor dicho).Por este motivo,las magnitudes consignadas en catalogo antiguos,como el de Hiparco,son solo una indicación orientativa del esplendor de las estrellas.

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Mapa con escala de 6 magnitudes

El registro de 6 magnitudes de Hiparco aun se usa para representar,de forma esquemática, las estrellas en cartas y mapas celestes.Fue hacia mediados del siglo XIX,cuando se comenzó a tratar el tema de las magnitudes estelares desde otra perspectiva acorde a los tiempos modernos,se necesitaba establecer una escala que proporcionara, de forma precisa ,el grado de intensidad de la luz que nos llega de cada  estrella.Para comenzar,se determino que las estrellas de 1ª magnitud eran,aproximadamente,100 veces mas brillantes que las de la 6ª magnitud.Con esta premisa, y algunos cálculos, se llego a la conclusión de que la diferencia de una magnitud a otra corresponde a una relación de 2,512.

Magnitud                                 factor de intensidad

  • 0   ——————————— 1
  • 1  ———————————- 2,512
  • 2  ———————————- 2,512 x 2,512 =6,31
  • 3  ———————————- 2,512 x 2,512 x 2,512=15,85
  • 4  ———————————- 2,512 x 2,512 x 2,512 x 2,512=39,82
  • 5  ———————————- 2,512 x 2,512 x 2,512 x 2,512 x 2,512 = 100

Con este cuadro nos damos cuenta que, por ejemplo,una estrella de 3ª magnitud es 15,85 veces mas tenue que una de 0 magnitud,y 6,31 veces más tenue que una de 1ª magnitud.En otro sentido, esta estrella de 3ª magnitud es 6,31 veces más luminosa que una estrella de 5ª magnitud .Digamos que el sistema de Hiparco se ha ampliado a objetos mas  débiles,pero el espíritu del sistema es el mismo,cuanto más débil es un objeto mayor es su magnitud,y a la inversa, cuanto más luminoso es un objeto menor es su magnitud.La escala se ha extendido a valores negativos,pero son muy pocos los astros con magnitud negativa.Algunos ejemplos:

tablalumionsidad

Hay que decir que la magnitud definida de esta forma,es decir la medida de la intensidad de la luz que nos llega de los astros,recibe el nombre de magnitud aparente,porque mide la intensidad luminosa tal y como la percibimos,sin tener en cuenta la distancia, ni la intensidad de luz que emite el objeto en realidad.

Los astrónomos,no contentos con esta clasificación,comenzaron a pensar que era imprescindible ,para un buen conocimiento del cosmos,saber cual era el brillo real de los astros o como se dice,cual es su magnitud absoluta.

Para resolver este problema se desarrollo el siguiente sistema:

Si pusiéramos todas las estrellas a una distancia determinada ,de 10 parsecs (32,5 años luz),unas estrellas serian mas débiles que otras,pero en este caso su brillo seria el  real ,puesto que todas estarían a la misma distancia.Una definición de magnitud absoluta nos diría que es la magnitud aparente que mostrarían los astros si estuvieran a una distancia de 10 parsecs .Por ejemplo el Sol con magnitud aparente de -26,7, tiene una magnitud absoluta de 4,8 unas 10 veces mas débil.

Partiendo de esta base se puede calcular la magnitud absoluta (M) de todas las estrella si conocemos  su distancia (d) y su magnitud aparente (m).

M=m + 5 – 5 x log d

Por ultimo,y a modo de anécdota, ya que apenas se usa debido al uso de cámaras digitales,se puede definir otro tipo de magnitud,la magnitud fotográfica,utilizada solo en astrofotografia analógica.Se basa en que el ojo humano es más sensible al amarillo y menos capacitado para el azul.Una estrella amarilla o rojiza nos parecerá,a simple vista, mas brillante que las de color azul.Sin embargo,las sales de plata de una emulsión fotográfica son más sensibles al azul.Por este motivo,por ejemplo, las magnitudes aparentes de las estrellas que vemos en una porción de cielo cambian al ver esta misma región en una placa fotográfica.

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