BUSCANDO VIDA. Por donde empezar.

Nuestros esfuerzos en la búsqueda directa de vida, fuera de la Tierra, se ha centrado en nuestro sistema solar,cosa que no es nada fácil.Necesitamos definir con exactitud lo que entendemos por vida.Hay que tener en cuenta que en el 2004, el biólogo Radu Popa publicó un extenso y exhaustivo estudio en donde recogió más de cien definiciones de vida. Las definiciones clásicas basadas en la presencia de metabolismo,crecimiento,reproducción y adaptación al medio a veces no son validas para la búsqueda de vida extraterrestre,ya que se refieren a procesos que ocurren en un periodo de tiempo demasiado corto para que los podamos detectar con nuestra tecnología actual.Ademas existen minerales que muestran procesos químicos similares a los producidos por organismos vivos(crecimiento,variabilidad,adaptación),lo que puede dar lugar a falsos positivos ,a menos que se realicen análisis directos en los planetas candidatos,cosa que solo seria posible si se busca vida en el sistema solar. En otros sistemas planetarios,hoy por hoy ,es imposible hacerlo.

Más de tres décadas de exploración espacial nos han permitido establecer con certeza la existencia de entornos en nuestro sistema solar propicios para el desarrollo de la vida,pasada o presente.Sin embargo hasta hoy,las misiones destinadas a detectar vida de forma directa se han reducido a la Luna y Marte,que no es poco.Según parece, existen otros entornos muy interesantes para estudiar a fondo,sobre todo en los sistemas de Júpiter y Saturno,a los cuales, de momento ,no se ha prestado demasiada atención en este aspecto,quizá por los altos costes de estas misiones.

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En estos entornos propicios es donde tendremos que buscar,más que los propios organismos físicos,los parámetros e indicadores que están relacionados con la presencia de vida.Los expertos considera esta búsqueda la mejor vía para identificar posibles procesos biológicos.Vamos a enumerar algunos de ellos:

-La atmósfera: un indicador es el desequilibrio termodinámico que puede existir en las atmósferas. La presencia de elevadas concentraciones de gases asociados a procesos biogenicos ,como el oxigeno , al metano,amoniaco y otros gases sulfurosos, sugiere la presencia de algún mecanismo de producción extra, que acelera la natural producción de estos compuestos.La composición de las atmósferas planetarias se puede averiguar sin mucha dificultad analizando su espectro de absorción.

Porcentajes de los gases en la atmósfera terrestre.

Porcentajes de los gases en la atmósfera terrestre.

Rocas y sedimentos producidos por procesos que requieren la intervención de agua liquida o de  seres vivos. Aquí en la Tierra existen formaciones de hierro bandeado llamadas BIF y RedBeds que se formaron durante el periodo Arcaico y Proterozoico. Según los investigadores estas formaciones han tenido que tener una aportación de carácter biológico para su formación,procedente de bacterias y microorganismos que metavolizaron el hierro.La búsqueda de estructuras similares puede darnos pistas sobre un pasado biológico en otros planetas. La NASA anuncio la existencia de sales hidratadas en Marte,que requieren el concurso de agua liquida, así como de estromatolitos de magnesio hidratado,en un deposito que denominaron White Rock.

Deposito de White Rock en Marte

Deposito de White Rock en Marte

Presencia de sustancias precisas para la actividad biológica que no se sintetizan de forma natural en procesos inorgánicos,como,por ejemplo, la clorofila.La clorofila se puede detectar utilizando técnicas de espectrometria. Ademas no tendría que ser verde ,como en la Tierra, podría tender a otros colores,como el rojo o el naranja,según sean las condiciones luminosas de su estrella y la composición de la atmósfera planetaria.

Complejidad estructural a gran escala,es decir presencia de agregados locales sobre la superficie planetaria,que no se pueden explicar por la actuación de procesos geofísicos. Se podría dar el caso de detectar agrupaciones complejas, por ejemplo,colonias de organismos vivos o, por que no, ciudades.

Emisiones energéticas que no sean demasiado regulares,como los pulsares,ni demasiado débiles,como por ejemplo la radiación de fondo cósmica. Relacionado con este aspecto, ya publique un entrada en esta misma categoría de “Buscando vida”,donde se habla la cuestión.(-AQUÍ LA TIERRA; ¿hay alguien hay?)

Con nuestra tecnología actual podemos detectar  estas características,que son, particulares de los sistemas vivos.Pero ademas,existen ciertos geoindicadores que pueden ser imprescindibles para la vida, tal y como la conocemos,pero no necesariamente confirmarían su presencia.Por lo tanto deben ser diferenciados claramente de los auténticos bioindicadores. Algunos de estos geoindicadores  son:

-La energía interna del planeta.La estructura interna de los planetas en forma de capas diferenciadas,como en la Tierra,exige la presencia de un núcleo radiactivo,un manto que distribuya el flujo energético  y una corteza.Esta diferenciación significa la existencia de actividad interna, mantenida por la desintegración radioactiva. Sin esta actividad interna ,un cuerpo planetario se puede considerar una roca inerte y fría,como los asteroides.

-La energía que fluye en el planeta.En un planeta,la energía que puede usar una hipotética biosfera,se puede obtener de diferentes fuentes,tales como la estrella que orbite el planeta,la desintegración radioactiva de su núcleo,la fricción de los materiales internos(efecto de las mareas producidas por cuerpos masivos cercanos), o el electromagnetismo.

-La presencia de atmósferas o capas exteriores heladas.Estas  actuarían como envoltorios que eviten el escape de componentes gaseosos que pueden generar un ambiente propicio para la vida.Ademas las capas heladas actúan de eficaz escudo contra la erosión que produce el viento solar,protegiendo entornos,que de otra formas serian barridos por las dañinas partículas del viento solar.

Presencia de campo magnético. Esta demostrado que la existencia del campo magnético terrestre es una de las muchas causas del desarrollo de la vida en la Tierra.Parece lógico pensar que tener un campo magnético puede ser beneficioso para el desarrollo biológico,ya que protege la corteza planetaria del contacto directo con el viento solar y lo que esto conlleva.

-La presencia de medios líquidos. desde nuestro punto de vista es una condición de vital importancia,ya que la referencia que tenemos como planeta con vida es el nuestro, y es un 71% agua liquida.El agua juega un papel importante como medio catalizador de las reacciones químicas así como medio de transporte de compuestos químicos,que se pueden mover con libertad y distribuirse por grandes superficies.

-Presencia de actividad en la corteza del planeta.La tectonica de placas, que se produce en la corteza terrestre y que parece que existió en los orígenes de Marte,es un mecanismo que sirve para el reciclaje continuo de minerales y nutrientes necesarios para la existencia de seres vivos sobre un planeta. También puede generar ambientes con características de temperatura y composición química propicios para la vida.

Ademas la química orgánica basada en el carbono,como la nuestra,puede considerarse la base de la vida.De esta forma la existencia de entornos donde el carbono este  presente,parece condición obligada para el desarrollo de organismos vivos.El carbono es un elemento distribuido por todo el universo. Podría haber una objeción, y es que existiesen formas de vida basadas en otros elementos diferentes al carbono.

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Hay que tener en cuenta que todas estas premisas e indicios que se han mencionado tienen como base de referencia,la vida tal y como la conocemos.Solo tenemos un modelo en que fijarnos y es nuestro querido planeta Tierra,con este referente es con el que, los científicos dedicados a la astrobiologia, crean sus planes de trabajo.Es posible que existan formas de vida que aparezca en entornos altamente extravagantes, y diferentes a los que estamos acostumbrados o hemos estudiado,pero eso es una cosa que todavía no sabemos. Por el momento,lo que sabemos es que la vida necesita determinadas condiciones planetarias para que surga y se mantenga.Yo soy de la opinión, de que la vida es una especie de “constante universal” presente en todo el universo,solamente se tiene que dar las condiciones adecuadas para su desarrollo,y eso es lo que hay que buscar.

 

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