ALERTA: ASTEROIDES CERCANOS A LA TIERRA

Todos hemos oído hablar alguna vez, de la amenaza que supone una “supercolisión” con un cuerpo errante del sistema solar. En los últimos tiempos,los medios de comunicación se han hecho eco,en diferentes ocasiones, de objetos con órbitas de colisión con la tierra  que podrían entrañar algún peligro.Recordemos el famoso asteroide Apofis, que amenazaba con chocar con la Tierra en el 2029 y ,que por suerte, parece que no va a ser así ,o ultimamente el  asteroide 2014 HQ124. Hay que tomar estas amenazas con la seriedad que corresponde y no tomárselas a la ligera,a pesar del sensacionalismo de algunos.

apophis_impact_450

 

La ficción,sobre todo cinematográfica,nos ha enseñado,con mas o menos acierto,las consecuencias devastadoras de un acontecimiento de este tipo.Las amenazas  suelen ser cometas o asteroides;lo cierto es que los cometas,por sus características orbitales,no entrañan demasiado riesgo de impacto,pero algunos asteroides si que suponen un peligro potencial debido a su impredecible trayectoria cuando se internan en el interior del sistema solar.La ciencia también señala a estos cuerpos como un posible origen de extinciones masiva en la Tierra,esto da una idea de la gravedad que pueden tener estos fenomenos.La comunidad científica no deja de lado el riesgo,con discreción pero sin descanso, se intenta tener controlados los movimientos de posibles objetos  peligrosos,creando programas de observación y seguimiento,como los proyectos Spaceguard Survey o los programas desarrollados para desviar cualquier asteroide que se acerque a la Tierra, usando sondas a modo de proyectil. En esta entrada trataremos de entender un poco más a estos objetos que nos amenazan desde el espacio.

El 1 de Enero de 1801,el astrónomo italiano Guiseppe Piazzi, descubrió lo que parecía ser un cometa más allá de la órbita de Marte,el objeto fue bautizado con el nombre de Ceres,se creyó haber descubierto un nuevo planeta entre las órbitas de Marte y Júpiter.En los años siguientes,y gracias a la mejora en los instrumentos,se descubrieron muchos  otros objetos similares o incluso más pequeños que Ceres, situados en la misma región orbital. Ceres no era otro planeta sino que formaba parte de un conjunto de objetos a los cuales se les llamo planetoides , en la actualidad se les llama asteroides o cuerpos menores.

El numero de asteroides catalogados hasta el momento supera los 10.000,de estos, un 95%  órbitan en torno al Sol en un vasto anillo,denominado cinturón de asteroides, situado entre las órbitas de Marte y Júpiter. Los asteroides tienen dimensiones relativamente pequeñas y muy variadas,el famoso Ceres se consideraba el más grande de todos, con un diámetro de poco más de 900 Km,hasta que subió de categoría, hoy en día es el planeta enano más pequeño del sistema solar.Hay un amplio abanico de diámetros, que van desde 1 Km hasta 200 Km,esto da una idea de la complejidad que hay para localizar nuevos asteroides.Se calcula que en el cinturón de asteroides puede haber más de 1.000.000 de objetos con diámetros de alrededor de un 1 Km.

cinturon-de-asteroides

Estos cuerpos son muy diferentes entre si, existen asteroides  constituidos principalmente por metales,otros formados por material rocoso y otros compuestos por metal y roca.Esta diferente composición se puede explicar si consideramos, que estos formaban parte, en origen, de un cuerpo bastante masivo en el cual los materiales que lo formaron se diferenciaron según su densidad y que sufrió una colisión catastrófica que lo fragmento en su totalidad.

También existen diferencias en cuanto a su rotación,los hay con rotaciones de periodo muy corto,del orden de horas, y los hay con rotaciones más lentas,de varias semanas.Otra característica que los diferencia entre si es su forma,desde asteroides casi esféricos,hasta formas alargadas y muy irregulares(como grandes patatas),pasando por auténticos sistemas binarios.Su albedo, o reflectividad  de su superficie, es otro motivo de diferenciación,los hay con albedos muy altos (como los del mármol) y con albedos más reducidos (como el carbón).

Vesta_and_some_other_asteroids

Diferentes asteroides

El hecho de que los asteroides estén localizados en una zona determinada, hace que sus órbitas,con excentricidades e inclinaciones muy variadas,puedan  cruzarse en algún momento.Las colisiones entre asteroides es un hecho que se produce de vez en cuando,las colisiones se producen a velocidades muy elevadas aproximadamente a 5 Km/s o lo que es lo mismo 18.000 Km/h,como es de esperar los efectos son sumamente catastróficos. Cuando el asteroide-proyectil es mucho menor que el asteroide-objetivo,se produce un cráter en este ultimo;si las dos masas son similares,la colisión provoca que los dos asteroides se destruyan,reduciéndolos a múltiples fragmentos que se dispersan por el espacio.El destino de estos fragmentos es variado,algunos pueden reagruparse alrededor de un fragmento mayor,otros pueden formar cuerpos binarios y otros pueden salir despedidos hacia órbitas interiores.

Son estos asteroides cercanos,enviados hacia el interior del sistema solar,  los que tenemos que tener en cuenta. Representan una posible fuente de meteoritos y de “proyectiles” capaces de generar grandes cráteres de impacto en cualquier planeta o satélite que se ponga a tiro,son los responsables de las estructuras de impacto que se observan en la Luna y en los cuatro planetas rocosos,por eso es necesario conocer todo lo que podamos de ellos,es necesario saber su numero, así como sus dimensiones y sus parámetros orbitales,toda esta información puede servir para determinar con mayor precisión la frecuencia de los impactos.

Los asteroides cercanos  a la Tierra reciben el nombre de NEA,las siglas en ingles de Near Eart Asteroids. Se clasifican en tres categorías según sus parámetros orbitales,y reciben el nombre del objeto prototipo,así tenemos las familias de asteroides tipo Aton ,Apolo y Amor.En su perihelio los asteroides tipo Amor alcanzan una distancia al Sol comprendida entre 1,017 y 1,3 unidades astronómicas (U.A),puesto que la órbita de la Tierra esta situada entre 0,983 U.A(perihelio) y 1,017 U.A (afelio),los objetos Amor no llegan a atravesar la órbita de la Tierra pero si la de Marte.Los tipo Apolo,en cambio,tienen una distancia en su perihelio menor que 1,017 U.A y por lo tanto pueden atravesar la órbita de la Tierra,finalmente los asteroides tipo Aton se localizan a una distancia del Sol inferior a 1 U.A,lo que los sitúa en una zona del espacio interior a la órbita de la Tierra.

asteroide-tierra

Parece lógico pensar que solamente los asteroides tipo Apolo pueden suponer un peligro,pero no es así, cualquier tipo de asteroide cercano puede convertirse en una amenaza, ya que las interacciones gravitatorias hacen que sus órbitas no queden establecidas de una forma permanente.En un periodo de tiempo del orden de 100.000 años pueden modificarse drasticamente pudiendo cruzar la órbita terrestre.Para prever estos fenómenos se necesitan realizar simulaciones numéricas de las órbitas  con potentes ordenadores,las simulaciones por ordenador ha permitido establecer que de entre todos los objetos Aton,Apolo y Amor conocidos hasta la fecha,por lo menos un centenar pueden atravesar la órbita de la Tierra;algunos objetos en particular presentan mayor probabilidad de impacto que la media, y el número puede aumentar ya que se cree que aun quedan muchos por descubrir.

Este tipo de investigaciones demuestran que no se trata de determinar si es posible que uno de estos asteroides choque contra la Tierra,sino cuando lo hará.Las perturbaciones orbitales que sufren por la interacción con los planetas  determinan que no puedan sobrevivir,por termino medio,más de 200 millones de años sin colisionar con un planeta.Para el caso de la Tierra se ha calculado que en un periodo de tiempo de 1.000.000 de años ,se producen de tres a cuatro impactos  con asteroides de más de 1 Km.

Si nos fijamos en las superficies de cualquier cuerpo rocoso del sistema solar,encontraremos una característica común a todas ellas y es la presencia,en más o menos medida,de cráteres de impacto de diferentes tipos y tamaños.La Tierra no es ajena  a los choques con estos objetos,el motivo por el cual nuestra superficie no presenta el aspecto desolador de otros cuerpos,como la Luna,se debe a la presencia de atmósfera;que frena incluso destruye mucho de los objetos que caen a la Tierra,también el hecho de que la superficie de la Tierra sea un 75% de agua hace que se reduzca la presencia de cráteres y ademas la acción dinámica de los elementos de la corteza borran los restos de los impactos. Aun así existen múltiples registros de colisiones sobre la corteza terrestre,se cree que la formación del cráter de Chicxulub,en la península de Yucatan, tiene su origen en el coche de un enorme asteroide hace 65 millones de años  que provoco la extinción masiva de los dinosaurios,pero quizás los más significativos sean el Meteor crater y Tunguska.

Meteor Crater en Arizona

Meteor Crater en Arizona

El Metoer Crater no es el único de la Tierra pero si uno de los más famosos y mejor conservado,fue descubierto en el desierto de Arizona en plena exploración del oeste de Estados Unidos en el siglo XIX. Tiene un diámetro de 1200 m y una profundidad de 250 m.Su origen es  producto de la colisión con un objeto extraterrestre,hoy día sabemos que se trata de un asteroide de unos 50 m de diámetro  que origino una explosión equivalente a 2,5 megatones,unas 150 veces mas potente que la bomba que se lanzo sobre Hiroshima .

El otro suceso producido por el impacto de un objeto procedente del espacio es el de Tunguska,quizá el mas polémico de todos ya que no se genero ningún cráter,cosa que ha dado origen a muchas teorías ,algunas un tanto extravagantes.En Siberia,el 30 de Junio de 1908,cerca del rió Tunguska,los pastores de renos de la zona vieron un objeto que describieron como una gran  columna de fuego y humo de un brillo tan cegador como el propio Sol,pocos segundos después se produjo una extraordinaria explosión que arraso una superficie de 2150 Km² de bosque,la onda expansiva fue tan fuerte que derribo casas y personas a una distancia de 60 Km.La teoría aceptada hoy día es que este suceso fue causado por un asteroide de unos 100 metros de diámetro. No se genero cráter porque el cuerpo impactante se evaporó completamente debido al roce con la atmósfera, estallando a una altura de 10 Km,tampoco hubo victimas gracias a que  la zona de impacto estaba deshabitada.

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Este es un ejemplo de lo que puede hacer un asteroide de la clase Apolo /Amor,incluso uno pequeño.Si en lugar de sobre un bosque deshabitado la explosión hubiera sucedido cerca de una gran ciudad,los efectos hubieran sido devastadores.Por otro lado, un gran impacto sobre el océano causaría devastadores maremotos con shunamis incluidos, ademas de perturbaciones climáticas, debidas a la gran cantidad de agua que se evaporaría casi instantáneamente.

Existen todavía muchas lagunas en nuestra capacidad de comprender y predecir estos sucesos.En realidad ,gran parte de los cuerpos celestes que podrían causar nuevas catástrofes todavía no han sido descubiertos.El centenar de pequeños asteroides que cruzan la órbita de la Tierra son apenas la punta del iceberg.

Hay que considerar el calculo de la frecuencia con la que se estima que suceden estos impacto.A medida que disminuyen las dimensiones de los objetos implicados,aumenta la frecuencia de impacto,así se ha calculado que el intervalo medio entre dos colisiones se sitúa en torno a 100 millones de años para cuerpos de 10 Km, 300.000 años para objetos de 1 Km y unos pocos siglos para asteroides de menos de 1 Km,como los de Meteor crater y Tunguska.

Parece ser que solo es cuestión de tiempo que un asteroide suficientemente grande llegue a amenazar la Tierra,por todo esto, todas las investigaciones sobre los cuerpos interplanetarios cercanos  tienen que seguir avanzando para que no nos coja desprevenidos,como dice el refrán mas vale prevenir que curar.

 

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