DESCUBRIENDO LA VÍA LÁCTEA

Fascinación,esa puede ser la palabra que resuma lo que muchos de nosotros sentimos cuando contemplamos esa enigmática franja luminosa, impresa en la profunda oscuridad del cielo nocturno, y  que atraviesa toda la bóveda celeste.Esa misma fascinación la sintieron todos aquellos que la observaron a lo largo de la historia de la humanidad,sin embargo fue la mitología,por un lado, y el imaginario pulular,por otro,quienes intentaron dar significado a ese peculiar e imponente “camino dorado”.La ciencia y la filosofía anterior al siglo XVII,aunque parezca extraño,ignoro y dejo de lado el estudio y la interpretación de aquel fenómeno natural, que a todos llamaba la atención.Incapaces de colocarla en el marco de los fenómenos conocidos,prefirieron ignorarla.Tuvo que llegar el genial Galileo Galilei con su telescopio ,para ser el primero en cuestionarse su naturaleza.

Mapa celeste de las constelaciones chino encontrado en una tumba Wei (siglos II-III), con la Vía Láctea cruzando el cielo

Mapa celeste de las constelaciones chino encontrado en una tumba Wei (siglos II-III), con la Vía Láctea cruzando el cielo

Para muchas culturas,la Vía Láctea a sido el lugar del firmamento donde colocar fenómenos maravillosos relacionados con mitos y leyendas,así para los vikingos, era el camino que conducía al Valhalla;para los incas,el sendero tapizado de polvo de oro que llevaba a la morada de los dioses y para los egipcios,la huella dejada por el Sol sobre la bóveda celeste.Con Gaileo,la Vía Láctea salio del ostracismo científico en el que estaba sumergida.Fue el primero en demostrar de manera irrefutable su naturaleza estelar,cuando la observo a través de su telescopio, en el año 1603.Lo que vio es que estaba formada por infinidad de tenues estrellas,tan densamente agrupadas ,que no resultaban visibles como objetos separados,sino como un todo continuo.Sin embargo,ni Galileo ni las siguientes generaciones de científicos, consiguieron comprender la esencia de su descubrimiento.Ninguno de ellos supo ver que la Vía Láctea revelaba ante sus ojos una extensión finita del sistema estelar del que forma parte el Sol,que no era más (ni menos) que el aspecto con el que se nos presenta el sistema de estrellas,polvo y gas que hoy llamamos galaxia.

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El primero en intentar dar una interpretación razonable y científica al asunto fue el ingles Thomas Wright(1711-1786),un excéntrico astrónomo que tenia una teoría en la cual el universo se presentaba como una estructura esférica de enorme radio,en la cual se distribuían las estrellas.Para él,la Vía Láctea era el resultado de una visión de esta corteza esférica en dirección tangente;el enorme radio de la curvatura hacia que la esfera apareciera casi como una superficie plana y rectilínea.En una geometría de estas características,la visión en esa dirección tangente, hacia que se vieran más estrellas de las que se podrían ver mirando en otras direcciones,de hay su alta densidad estelar.

Las ideas de Wright fueron recogidas por el gran filosofo alemán Immanuel Kant(1724-1804)quien, tras haber leído tan solo unas breves reseñas del libro de Wright,malinterpreto completamente el modelo del ingles y llego a una formulación mucho más aproxima a las  teorías modernas. Probablemente,más que una mala interpretación del modelo,a Kant le basto la idea de Wright para desarrollar su propia teoría. Segun Kant,la Vía Láctea era un gran disco achatado de estrellas con un engrosamiento central,como vemos  describe una galaxia de una forma muy parecida a como las vemos hoy.Pero el filosofo llego todavía más lejos y propuso la hipótesis de que la Vía Láctea no era más que uno entre miles de sistemas estelares de dimensiones similares.Los llamo “universos-isla” y creyó identificarlos en las nebulosas que por aquel entonces se comenzaban a descubrir,cada vez en mayor numero.Los postulados de Kant no poseían un carácter científico al uso, se trataba de especulaciones teórico-filosóficas sin el apoyo de la observación directa,sin embargo marcaron en inicio de una época de profundos cambios teóricos en el campo de la astronomía y la ciencia en general y sembró, en el pensamiento científico, la idea moderna de galaxia.

Las primeras observaciones científicas relacionadas con el tema de la Vía Láctea las comenzó el astrónomo Frederick William Herschel(1738-1822).Muy en resumen ,su método consistió en contar la cantidad de estrellas que contenían ciertas zonas del cielo,especialmente elegidas y distribuidas en regiones perpendiculares a la Vía Láctea. De esta forma,el recuento de las estrellas visibles en determinadas direcciones, permitía determinar la profundidad del estrato de estrellas y, en ultima instancia,establecer de forma aproximada  la forma de la galaxia. Herschel llego a la conclusión de que el Sol se encontraba en el centro de un gran disco,de unas proporciones aproximadas de; cinco veces mas largo que ancho y de aspecto irregular.

La galaxia según Herschel

Con el avanze de los tiempos las preguntas relacionadas con la Vía Láctea se fueron complicando,se especulaba  cada vez más sobre sus dimensiones y su forma.Se discutía sobre si las nebulosas que se iban descubriendo pertenecían a nuestro universo,  o si en realidad eran otros universos isla.En medio de estas reflexiones empezaron a surgir algunos intentos por conocer las dimensiones reales de nuestro universo-isla.Fue en 1906 cuando el holandés Jacobus Kapteyn publico los resultados de una larga serie de observaciones dedicadas a averiguar las dimensiones de la Vía Láctea. El método de Kapteyn no difería mucho del usado por Herschel,pero en este caso contaba con el apoyo de la fotografía. Su primer paso consistió en realizar numerosas placas fotográficas  de campos estelares seleccionados según determinados criterios,tras un largo periodo de análisis y reducción de datos,en el que se contaron todas las estrellas visibles en cada placa y se midió su luminosidad,se procedió a aplicar técnicas estadísticas muy complejas para sacar los resultados.En el universo de Kapteyn, el Sol se encontraba en las regiones centrales de un esferoide achatado,con un eje mayor de unos 50.000 años luz y el eje menor de 10.000 años luz.

Otro astrónomo del siglo XX que planteo un modelo para la Vía Láctea fue el estadounidense Harlow Shapley. En 1918 publico el resultado de sus investigaciones sobre la distribución de los cumulos globulares,de estos se deducía un modelo totalmente diferente del de Kapteyn. Los descubrimientos  de Henrietta Leavitt sobre las estrellas variables  cefeidas, y la relación de su periodo con su luminosidad, supuso la creación de un instrumento muy valido para medir distancias  en el universo. Sampley aplico estos métodos para medir la distancia de numerosos cúmulos globulares permitiendole reconstruir de forma tridimensional, la distribución  de los cúmulos,con estos estudios descubrió que su centro de masa se encontraba a 30.000 años luz  del Sol,es decir mucho más lejos que en el modelo de Kapteyn.

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Modelo de Shapley

Durante la década de los años 30 del siglo XX se logro demostrar de manera irrevocable la existencia en el plano galáctico de una espesa capa de polvo interestelar que absorbía gran parte de la radiación procedente de las estrellas,de esto se dedujo que las medidas de Kapteyn eran mucho menos precisas que las que realizo Shapley de los cúmulos,ya que estos se encontraban fuera del plano galáctico,de esta forma el modelo que se acepto fue el de Shapley. Las medidas continuaron realizándose cada vez con más precisión, corrigiendo las dimensiones y la morfología de la nuestra galaxia.De esta forma llegamos a nuestro tiempo con un diseño galáctico ,que  presenta, a la Vía Láctea como una gran galaxia espiral que puede albergar unos 300.000 millones de estrellas, entre ellas el Sol, que se sitúa a una distancia de 27.800 años luz del centro. En total mide unos 100.000 años luz de diámetro y tiene una masa de más de dos billones de veces la del Sol. En su estructura se diferencian tres partes,el halo que envuelve a toda la galaxia con muy baja densidad de estrellas y polvo, el disco donde se concentran  la mayoría de las estrellas  y el núcleo con una elevada densidad de estrellas y en cuyo centro se supone que hay un agujero negro supermasivo que hace de motor galáctico.

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Así se podría ver la Vía Láctea desde fuera

 

 

 

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