ASTRONOMIA DE OTRAS CULTURAS

Algunas de las primeras preguntas que el hombre se formulo, intentando interpretar el mundo que le rodeaba ,seguro que estuvieron relacionadas con los cielos.Por un lado el poderoso Sol que proporcionaba luz y calor,por otro,los cielos estrellados que cada día cubrían los hábitats de los primeros pobladores de la Tierra, y por ultimo,la enigmática Luna que iluminaba paladinamente las noches en ausencia del Sol,sin dejar de lado algunos fenómenos esporádicos como cometas  o meteoritos,removieron los mas profundos deseos de conocimiento y curiosidad.

Las primeras civilizaciones neolíticas  construyeron monumentos relacionados directamente con la observación del cielo,como por ejemplo, la salida del Sol en los solsticios o los equinoccios. A lo largo de la historia todas las culturas que han poblado el planeta han tenido sus mitos y saberes relacionados con el cosmos,como consecuencia,la historia de la astronomía, es tal vez la mas documentada de todas las ciencias:existen fuentes procedentes de todas las culturas y de todas las épocas. Es por esto que la astronomía ha sido un pilar fundamental en el desarrollo del pensamiento occidental y una pieza clave en otras culturas del planeta.Desde la antigua Grecia hasta hoy las ideas y teorías sobre el cosmos,la Tierra y el firmamento han influido poderosamente en nuestra cultura colectiva. La astronomía ha estado  a menudo en el corazón del cambio,como ocurrió con la llamada revolución copernicana de los siglos XVI y XVII,demostrando que el conocimiento cientifico puede llevar al cambio en el paradigma social y cultural de una época.

Aunque ha sido en la cultura occidental donde más a calado el conocimiento astronómico, y por consiguiente mayor repercusión cultural a tenido,en otras partes del mundo el estudio del firmamento y la interpretación de los mitos relacionados con él,han dejado una huella cultural apreciable en sus logros intelectuales. Así veremos como fue la astronomía que se desarrollo en la antigua China,en Oriente y en la India como ejemplos de otras civilizaciones que tuvieron la necesidad de comprender el cosmos,al igual que la nuestra.

En la antigua China se desarrollo una ciencia astronómica que servia para regular los ritmos de la vida colectiva de una forma estable y ordenada,acorde a el pensamiento oriental.Se puede decir que la astronomía estaba al servicio de la administración civil y de la religión,aportando conocimientos que serian utilizados por los dirigentes del momento,repercutiendo de una forma directa sobre la sociedad.En el siglo VIII a.c,Huang Ti,llamado el emperador amarillo,había adoptado el ciclo lunar de 19 años(tres siglos antes del correspondiente descubrimiento en occidente,por obra del griego Metón),con el fin de establecer  los meses intercalares,semejante al de nuestros años bisiestos,que pretendía mantener la correspondencia entre el calendario y las estaciones climatologías. En el siglo IV a.c,los astrónomos de la corte sabían determinar la posición del Sol en los solsticios y los equinoccios,y durante los siglos sucesivos registraron eclipses,cometas y meteoritos.Una de las más famosas aportaciones observacionales de la astronomía china fue el registro,en el año 1054,de una supernova por parte del astrónomo de la corte Yang Wei-te, se a podido comprobar que la ubicación de la supernova coincide con la posición que hoy ocupa la nebulosa de cangrejo(M 1) en la constelación de Tauro.

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M 1.Los restos que dejo la explosión de la estrella, en forma de supernova, que se observo en la constelación de Tauro.

Los astrónomos chinos realizaron mapas celestes que agrupaban las estrellas en una especie de constelaciones,aunque distintas a las utilizadas en la tradición occidental.La religión y la astronomía de la antigua china también se relacionaban,la creencia era que el mundo celeste estaba poblado por seres vivos,organizados en una sociedad similar a la suya.En el Palacio Supremo de la estrella polar vivía un emperador,que vigila sus dominios desde el carro de  la Osa Mayor.Las estrellas circumpolares eran el equivalente celeste de la “ciudad prohibida”.Júpiter (Ch´ing Ti),el gobernador verde,era el dios de la primavera,y también los otros planetas cumplían una “función administrativa”,que los ciudadanos trataban de volver favorable mediante rituales . Planetas y constelaciones eran objeto de adoración,según una concepción mitológica que subsistió hasta  el contacto con occidente.

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Representación de algunas constelaciones, según los astrónomos chinos.

A orillas del Tigris y el Eufrates se desarrollaron grandes civilizaciones 2000 años antes de nuestra era,sus características culturales y religiosas incorporaron aspectos particulares sobre los cielos,principalmente de carácter astrologico, que se incorporaron rápidamente a sus mitos y folclore relacionados con los astros. El origen religioso y espiritual de las primeras observaciones del firmamento,se fueron convirtiendo,en observaciones cada vez más científicas,de esta forma se comenzó a incubar el desarrollo de la astronomía en Oriente medio.

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Zigurat de Ur. Los zigurat fueron construcciones destinadas a la observación astronómica en oriente medio.

Desde el siglo IX hasta el XV,la astronomía árabe experimento su máximo esplendor,los astrónomos de oriente medio revitalizaron la astronomía recogiendo los saberes de los científicos helénicos,tras 600 años de estancamiento. Cuando  occidente se cubría con el  espeso manto del oscurantismo,en las ciudades de oriente medio florecía el conocimiento,no solo astronómico,sino de otras ciencias.

Si hay un lugar que encarne todos estos avances ,ese es la ciudad de Bagdad del siglo IX y X. Fundada en el año 726,es la capital de los califas abasidas,sin duda alguna la ciudad más avanzada del mundo de la época. En ella florecieron la ingeniera,la química,la astronomía y la medicina,ademas contaba con un gran hospital y una universidad.

En el caso de la astronomía,Bagdad contaba con un observatorio,cuyo director era Ali Ibn Isa,reconocido como el mejor fabricante de astrolabios de la época. Hay que recordar que los astrolabios eran una tecnología muy apreciada, ya que eran imprescindibles en la navegación y la exploración del mundo.La excelencia de los astrónomos árabes se debe a sus conocimientos de la obra de Tolomeo y otros autores griegos,ademas eran conocedores de la ciencia persa y de las matemáticas de la india.Los recursos invertidos por los califas en la ciencia eran enormes,otros observatorios surgieron en Tadmur y Damasco,los astrónomos disponían de cuadrantes portátiles y precisos,sus mediciones eran las más exactas,ademas se traducen todos  los textos griegos conocidos.Muchas de las estrellas que gozan el privilegio de tener nombre propio tienen sus raíces en los catálogos estelares realizados por los astrónomos árabes,por ejemplo: Aldebaran o Algol.

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Grabado en el que aparecen astrónomos árabes y sus instrumentos.

Son muchos los astrónomos de oriente medio que destacaron,pero si hay que renombrar a alguno este seria Abu Abd Allah Muhammad al-Battani,mas conocido en occidente como Albatenius. Nacido en el año 858 en la ciudad de Al-Raqqa,en la ribera del Eufrates, al-Batttani recogio el testigo de Tolomeo y realizo un estudio incesante del cielo, intentando perfeccionar las teorías sobre el mundo y el cielo que existían en la época. Su obra Al-Zij (“la filigrana”) fue traducida al latín hacia el año 1125 y al castellano sobre el 1225. Aunque no hay documentos que lo acrediten,lo más probable es que grandes científicos como Copernico,Ticho Brahe o Galileo leyeran y estudiaran la obra de Albatenius. Esto implica que,antes de que la expansión cultural árabe se detuviera,occidente estaría nuevamente en posesión de solidas bases científicas para comenzar su renacimiento.

Texto cientifico árabe del siglo XI

En la India antigua la astronomía nunca se convirtió en una verdadera ciencia,los conocimientos sobre el firmamento siempre se mezclaban con ideas religiosas o predicciones astrologías,el vinculo entre lo mágico y lo físico no llego a romperse  hasta muchos siglos después,coincidiendo con el renacimiento europeo.Y todo ello a pesar de que poseían unas matemáticas realmente avanzadas,los sabios indios tenían un sistema de numeración posicional(como el actual) ,usaban el cero y utilizaban números negativos,que fueron inventados coma cantidades para “dar”,en contraposición de los positivos,que eran cantidades para “tener”.

Sobre la historia de la astronomía hindú,hasta el año 400 a.c. aproximadamente,los conceptos sobre el cielo eran muy primitivos y no se diferenciaban demasiado de la astrología. No es de extrañar que todos los textos sobre astronomía aparezcan escritos en libros de carácter religioso y ,en general,en verso. A partir del siglo IV a.c.,las expediciones de Alejandro Magno llegaron a la india y con ellas las ideas cientifico filosóficas de los griegos,estos nuevos conocimientos fueron asimilados rápidamente por la cultura hindú y la astronomía experimento un notable avanze. La fuente más importante sobre astronomía esta en los cinco libros que forman el Siddhanta,escritos en el siglo V d.c. En esta obra se describen, entre otras cosas, un instrumento de medida del tiempo llamado clepsidra de agua,el gnomon y otros instrumentos de observación del Sol,la Luna  y los planetas,se describen métodos para la predicción de eclipses lunares,ademas se nombra a la ecliptica como el camino recorrido por el Sol la luna y los planetas,dividida en 27 estaciones lunares y en doce constelaciones. El desplazamiento de los equinoccios era conocido en la época,pero no se relacionaba con el movimiento de precesión del eje terrestre. En siglo V d.c., aparecen en unos escritos del astrónomo Aryabhata, descripciones de  la Tierra como redonda y girando sobre su propio eje,causando el movimiento de la bóveda celeste.

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Antiguo observatorio astronómico, Jaipur

Si hay que destacar un nombre sobre los demás en la antigua astronomía hindú, este seria el de Varaha-Mihira.  Su obra data del siglo VI d.c y es un reflejo claro del carácter peculiar de la astronomía que se realizaba en la antigua India. Para Varaha-Mihira las manchas solares se asociaban a la aparición de cometas y ademas el estudio de las manchas solares daban pistas al astrónomo sobre varias circunstancias.Una era de carácter meteorológico;las condiciones atmosféricas cambiaban a tormentas y fuertes ventiscas si aparecían determinadas manchas.Si las manchas tenían forma de lanza eran augurios de grandes desastres,incluso podrían hacer caer a príncipes y reyes.

Las ideas sobre la Luna eran más precisas,según Varaha- Mihira la Luna se encuentra mas cerca que el Sol,es de forma esférica y,por lo tanto una de sus mitades siempre esta iluminada por el Sol,mientras la otra siempre esta oscura.Sobre su movimiento, solo le interesaba el desplazamiento aparente por el firmamento. Un aspecto curioso sobre el estudio de la Luna era su interés por las irregularidades de su forma,que consideraba muy numerosas y relacionaba con  acontecimientos tales como terremotos,manifestaciones de pánico y muerte de gobernantes. La ocultación de los planetas por el disco lunar también tenia interpretación,al igual que la caída de meteoros sobre el disco lunar y la aparición de halos lunares. Todo esto implica un marcado estudio observacional de los fenómenos celestes,aunque los sabios de aquellas regiones no sintieran el menor interés por la fisica del movimiento de los astros,sus estudios eran muy profundos en la clasificación de estos fenómenos.

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