“PIEDRAS QUE CAEN DEL CIELO”. METEOROIDES,METEOROS Y METEORITOS

Durante toda la historia se cuentan relatos sobre sucesos extraños,en los que dioses o demonios arrojan piedras sobre ciertas regiones del planeta.A lo largo de los siglos,la observación de meteoritos y meteoros ha sido amplia,incluso se cree que una de las primeras fuentes de hierro que se utilizo fueron los meteoritos metálicos caídos y recogidos por las antiguas civilizaciones.Es un hecho contrastable que en Arabia se forjaban espadas con el metal caído,incluso Tutankhamon disponía de una daga con hoja de hierro meteorito. Según la creencia,a los poseedores de estas armas se les suponía invulnerabilidad y poder fuera de lo normal. Aparte de los mitos y leyendas,los sabios antiguos intentaron dar una explicación racional al asunto.En un principio se creía que eran fenómenos atmosféricos,ya que la inmutabilidad y perfección de los cielos estaba fuera de toda duda,en el cielo no podía haber restos de rocas imperfectas circulando sin sentido.Fue a principios del siglo XIX cuando las evidencias sobre la procedencia extraterrestre de estas rocas fueron suficientes para empezar a cambiar el modo de ver estos fenómenos. En la actualidad sabemos que a la Tierra caen, cada año, 10.000 toneladas de rocas extraterrestres,de las cuales unas 10.000 son rocas de más de un kilogramo.Esto nos hace reflexionar sobre si el espacio de nuestro sistema solar esta tan vació como nos podría  parecer.

Daga de Tutankhamon.

Cuando hablamos de todos estos restos materiales que pululan por el medio interplanetario y que en ocasiones entran en contacto con la Tierra y producen fenómenos diversos,tenemos que diferenciar entre meteoroides,meteoros y meteoritos.Vamos a ver que son estas tres formas de referirse a una misma cosa.

LOS METEOROIDES

Se llaman meteoroides a cualquier partícula de polvo,roca o hielo de pequeño tamaño que recorre el medio interplanetario o interestelar. Esta definición no aclara  el tamaño en concreto de las partículas en cuestión,por lo que el limite entre los meteoroides y los asteroides esta algo difusa.Esta claro que se aplica el sentido común a la hora de aplicar el significado de “pequeña”,aunque en sentido estricto, se podrían considerar  a los asteroides como meteoroides.

Los asteroides y los cometas son el origen de estos meteoroides y su proceso de formación es muy diferente según sea,uno u otro,su objeto primigenio .La mayor parte de los meteoroides procedentes de asteroides tienen su origen en las colisiones que se dan entre  estos objetos,las energías liberadas en un choque de estas características puede llegar a destruir por completo a uno o a los dos asteroides implicados,generando una nube de residuos que entrara en órbita alrededor del Sol.Con el tiempo,las perturbaciones debidas a la gravedad de otros cuerpos y a la acción del viento solar,van dispersando las nubes de tal forma que las partículas que la forman ocupan cada vez mayor volumen de espacio interplanetario.El tamaño de los restos de una colisión de asteroides es muy variable,pueden aparecer trozos de varios kilómetros y partículas de micrómetros(millonésima de milímetro).

Los meteoroides producidos por cometas tiene unas dimensiones muy pequeñas y su mecanismo de formación es muy diferente.En este caso las partículas son los restos de núcleos comentarios que se han desprendido por la acción de la radiación solar cuando estos se acercan a su perihelio,en concreto se produce lo que se llama sublimación;las capas superficiales del núcleo pasan directamente de estado solido a gaseoso,arrastrando en el proceso diminutas partículas de polvo que se mantienen en el medio interplanetario. Todos estos meteorides,sea cual sea su origen, son susceptibles de encontrarse con otros cuerpos del sistema solar, incluida la Tierra.

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Recreación de un choque entre asteroides.

¿Seria posible observar esta ingente cantidad de objetos diminutos desde la Tierra?,la respuesta es si.En condiciones de visibilidad excelente,como las que se dan en los sitios donde se ubican los mejores observatorios astronómicos,es posible apreciar el débil brillo del conjunto de meteoroides del sistema solar interno.Al poco de la puesta de Sol,se puede observar un cono luminoso centrado en la ecliptica,es lo que se llama luz zodiacal.Ademas de la luz zodiacal es posible vislumbrar el brillo de la nube de meteoroides en la dirección opuesta al Sol,este fenómeno se denomina Gegenschein  (contra-brillo en alemán).Las partículas más pequeñas son muchísimo  más abundantes que las de mayor tamaño y son las responsables de los brillos zodiacales que se producen al reflejar la luz del Sol.

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Luz zodiacal sobre el Observatorio La Silla, de la ESO en Chile.ESO/Y. BELETSKY

Ademas de los meteoroides producidos por los cuerpos del sistema solar,tambien existe una población originada en el medio interestelar.Se ha podido detectar gracias a la sonda Ulysses lanzada para observar la heliosfera desde fuera del plano de la ecliptica. Analizando la información recibida se pudo constatar la presencia de una población de partículas de polvo que se movía a gran velocidad y que era demasiado grande para pertenecer a nuestro sistema planetario. También se a podido detectar por medio de observaciones de radar.

LOS METEOROS

Cuando la Tierra se cruza en la trayectoria de algún meteoroide,este entra en la atmósfera a una velocidad que se estima entre 10 y 70 Km/s, a esta velocidad la partícula se calienta por el efecto del rozamiento con el aire.La gran temperatura que alcanza  hace brillar intensamente el meteoroide y  cobra visibilidad en forma de punto de luz que se desplaza a gran velocidad por el firmamento,algunos de ellos dejan tras de si una estela que se mantiene visible durante un breve periodo de tiempo;a este fenómeno es lo que se llama en astronomía meteoro, conocido vulgarmente como estrella fugaz.

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Meteoro en una noche estrellada.| Katsuhiro Mouri, Shuji Kobayashi / NASA

La estela se forma cuando los gases de la atmósfera que rodean al meteoro se ionizan por efecto de las altas temperaturas,ademas los átomos del mismo meteoroide se excitan de tal forma que también emiten luz.Estos dos factores provoca que el color de las estelas varíe según sea la composición de la partícula y los gases circundantes.Por lo general son de color blanco, aunque es muy normal observar estelas de color verde(calcio ionizado),amarillo(magnesio) o rojo(oxigeno).

En cuanto al brillo de los meteoros depende en gran medida del  tamaño y de la velocidad de entrada del meteoroide original.Cuando el tamaño y la masa del meteoride es de un tamaño considerable,es decir ,dejan de ser partículas milimétricas y pasan a ser del orden de varios centímetros o metros,su brillo llega a ser muy intenso,pudiendo ser comparable al del Sol,en estos casos hablamos de bólidos. Los bólidos,en ocasiones,sufren súbitos aumentos de brillo causados por el desprendimiento de fragmentos del meteoroide o incluso de la ruptura del cuerpo en varios trozos.Otros fenómenos que se asocian a bólidos mas grandes son la aparición de ondas de choque que producen diferentes sonidos similares a cañonazos,truenos o silbidos.Se han dado casos donde la onda de choque puede llegar a romper cristaleras o incluso tumbar personas y muros. El ultimo de estos episodios ocurrió en Rusia el año 2013,en este caso el bólido tenia 17 m de diámetro aproximadamente.Los bólidos que aparecen en pleno día suelen dejar estelas persistentes de humo  de diferentes tamaños y duración,yo mismo fui testigo de la aparición de un bólido en pleno día, dejo un rastro de humo que se mantuvo en el cielo durante 30 minutos aproximadamente.

Como curiosidad decir que los satélites militares de alerta temprana,destinados a detectar lanzamiento de misiles o pruebas nucleares en cualquier región del planeta,han detectado multitud de bólidos en los últimos años.Durante mucho tiempo los datos sobre bólidos estuvieron clasificados como secreto,con el final de la guerra fría los registros de estos fenómenos no han tenido demasiadas restricciones y se han publicado datos referentes a estos bólidos. Parece ser que la entrada de objetos de unos 10 m de diámetro es más frecuente de lo se creía,y que la energía liberada por uno de estos meteoros suele ser de unos 20 Kilotones,por fortuna la explosión de estos objetos ocurre a gran altura y no tiene ningún efecto sobre la superficie.

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Bolido de Chelyabinsk. de 2013.

La forma mas recurrente en la que se presentan los meteoros ante nosotros es en forma de lluvia de estrellas.Estas lluvias de estrellas están asociadas a los meteorides dejados por cometas que se han acercado a su perihelio. En su movimiento orbital,la Tierra atraviesa los planos orbitales donde se encuentran estas partículas siempre en la misma época del año de manera cíclica. Por efecto de la perspectiva, los meteoros de estas lluvias parecen irradiar de un mismo punto del cielo,llamado radiante,por eso las lluvias de estrellas llevan el nombre de la constelación por donde aparece el radiante de meteoros;por ejemplo, la lluvia de las Leonidas tiene su radiante en la constelación de Leo y aparece entre el 14 y el 21 de Noviembre,esta asociada a los restos del cometa Tempel-Tuttle.

LOS METEORITOS

Un meteorito no es otra cosa que un meteoroide lo suficientemente grande para que sus restos alcancen  la superficie terrestre,presentan un aspecto chamuscado debido a la ablación(producida por el calor) que han sufrido sus capas externas en la entrada a la atmósfera. Hasta que el hombre llego a la Luna en 1969,los meteoritos eran las únicas muestras de material extraterrestre de la que disponían los científicos. Es costumbre bautizar a los meteoritos mas relevantes con los nombres de las regiones donde se encontraron,así el meteorito Allende(uno de los que han proporcionado más información sobre la formación del sistema solar)cayo cerca de la ciudad mexicana del mismo nombre.Los meteoritos encontrados en la Antártida son muy numerosos por lo que se les nombra con las letras ALH o EETA seguidas de los dos últimos números del año y un numero correlativo que indica el orden de descubrimiento.

Los meteoritos están asociados a los asteroides y se dividen en tres grandes grupos:rocosos,litosideritos y sideritos. Los rocosos suponen el 96% de los meteoritos encontrados,se diferencian a su vez en condritas y acondritas,según contengan o no, unas partículas de forma esférica llamadas condrulos. El estudio de la estructura mineral de las condritas pone de manifiesto que estos restos nunca han estado sometidos a temperaturas elevadas durante su formación,por lo que es muy probable que representen una muestra casi inalterada del material a partir del cual se formo el Sistema solar.

Los sideritos representan el 3% de los meteoritos conocidos,su composición es metálica,dominada por el hierro y una parte de níquel que varia entre el 5% y 20%.Su procedencia es el núcleo de objetos que se han diferenciado en su formación.

Los litosideritos representan solamente el 1% de los meteoritos,están constituidos por parte de metal y parte de material rocoso,en una proporción que depende de la zona del asteroide del que provenga,es decir si su origen es una zona cercana al núcleo tendrá una matriz metálica con incrustaciones de roca, y si la zona de procedencia esta más alejada del núcleo del asteroide original,tendrá una matriz rocosa con inclusiones metálicas.

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Sección de un siderito(meteorito metálico)

En el ámbito de los meteoritos existe un grupo de carácter especial,son los procedentes de la Luna y Marte.Los meteoritos lunares son acondritas cuya composición química se ha comprobado que es igual a la de las muestras lunares traídas a la Tierra por las misiones Apollo. En el caso de los meteoritos marcianos son acondritas y pese a que su composición química coincide con mucha aproximación con la que determinaron en Marte  las sondas de aterrizaje Viking y Mars Pathfinder,algunos científicos ponen en duda que la procedencia original sea el planeta rojo. Quizás el caso mas conocido del meteorito de origen marciano sea el llamado ALH 84001,en el cual algunos investigadores decían haber encontrado indicios de antigua vida bacteria en su interior.

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Imagen del polémico meteorito ALH 84001

Los meteorides que se convierten en meteoritos son relativamente grandes,alcanzando masas de varias toneladas. Los mas pequeños(unas 10 toneladas)pierden casi toda su energía  cinética con el rozamiento sufrido en la entrada atmosférica,sin embargo la atmósfera no puede detener completamente a los meteorides mas grandes, o  a un asteroide o cometa. Según se ha calculado, los objetos con masas superiores a 1000 toneladas no sufrirían casi ningún freno atmosférico,llegando a la superficie terrestre con el 75% de su velocidad inicial;se trata pues de impactos de gran poder destructivo de los cuales la atmósfera no nos protegería,la buena noticia es que es una lotería que nos puede caer cada 100 millones de años aproximadamente.

Merece la pena observar estos fenómenos, simplemente con nuestra vista desnuda o con la ayuda de unos prismáticos,si ademas eres de los que por alguna circunstancia tiene la suerte de encontrar algún meteorito(quien sabe) seguro que sera una experiencia para toda la vida.Lo que esta claro es que nos ofrecerán un momento maravilloso ,y quien sabe, igual se hace realidad aquello que tanto anhelas.

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